กลายเป็นภาพไวรัลนานนับปี สำหรับรูปถ่ายของ เมสัน เมาต์, คริสเตียน พูลิซิค และเพื่อนพ้องร่วมทีมอีกคน เมื่อราว 10 ปีที่แล้ว ก่อนที่จะตอนนี้ 2 รายแรกจะได้เป็นเพื่อนร่วมทีมเชลซีชุดใหญ่กันจริงๆ

โดยภาพนี้เกิดขึ้นเมื่อเดือนมิถุนายนปี 2010 ช่วงเวลาที่ พูลิซิค อายุปิ้ง 12 ปี ได้ได้โอกาสเข้าแคมป์ฝึกทักษะลูกหนังกับอะคาเดมีของสิงห์บลูส์ในตอนพักร้อนกับครอบครัว ซึ่งเพื่อนพ้องร่วมรุ่นในขณะนั้นก็คือ เมาต์ สตาร์ของทีมเชลซีในขณะนี้นั่นเอง

หลังจากนั้นก็อย่างที่แฟนบอลรู้กัน ทางของตัวรุกทีมชาติสหรัฐฯได้เซ็นสัญญาอาชีพกับ โบรุสเซีย ดอร์ทมุนด์ ทีมดังของเยอรมนี ก่อนในปี 2019 เจ้าตัวจะได้ย้ายมาร่วมทีมเชลซี ผนึกกำลังกับ เมาต์ ที่อยู่กับทีมมาตั้งแต่ 6 ขวบ และสบโอกาสขึ้นชุดใหญ่ของทีมขณะนั้นพอดิบพอดี

ส่วนเจ้าหนูผมแดงที่ตัวสูงยิ่งกว่าคนไหนกันแน่นั้น ภายหลังที่แฟนบอลและสื่ออังกฤษได้พยายามตามหาว่าตอนนี้เป็นอย่างไร? ก็ปรากฏว่าได้คำตอบเป็นระเบียบเรียบร้อย โดยชื่อของเขาก็คือ ทอม คาร์ลตัน ที่ตอนนี้ยังคงติดตามความฝันในอาชีพนักฟุตบอล ด้วยการเล่นให้กับ เฮิร์น เบย์ ชมรมระดับดิวิชั่น 8 ของดินแดนผู้ดี
คาร์ลตัน เข้าอะคาเดมีสิงห์บลูส์ตั้งแต่ 6 ขวบ ใช้เวลาฝึกฝนฝีเท้าอยู่ 8 ปีเต็ม เคียงคู่เพื่อนพ้องร่วมรุ่นอย่าง เมาต์ และ ดีแคลุกลี้ลุกลน ไรซ์ ก่อนจะโดนปล่อยเนื้อปล่อยตัวออกมาจากทีมเมื่ออายุ 14 ปี พร้อมไรซ์นั่นเอง

เจ้าหนูคาร์ลตันระหกระเหินไปอยู่อะคาเดมีของขุนค้อนพร้อมไรซ์ แม้กระนั้นก็ชีพจรลงเท้าอีกทีเมื่อโดนปล่อยเนื้อปล่อยตัวตอนอายุ 16 โอกาสนี้ไปอยู่กับโคลเชสเตอร์ ยูไนเต็ด และมาจบที่ทีมลีกด้านล่างอย่าง เฮิร์น เบย์ เมื่อตอนซัมเมอร์ 2017 ด้านไรซ์ปรับปรุงฝีเท้าแบบก้าวกระโดดจนกระทั่งเปลี่ยนมาเป็นตัวหลักของทีมขุนค้อนได้สำเร็จ

“พวกเราเล่นกองกลางเหมือนกัน ซ้อมด้วยกันสัปดาห์ละ 3 ครั้ง พวกเราซี้ปึ้กกันเลยในขณะนั้น ลงแข่งขันด้วยกันหลายทัวร์นาเมนต์ อีกทั้งผม, เมสัน และ ดีแคลุกลี้ลุกลน รวมทั้งผู้อื่นที่สนิทในกลุ่มอีก 2-3 คน”

“บางคนยังไม่เชื่อผมเลย แม้กระนั้นผมนี่แหละที่อยู่ในรูปนั้นกับ เมสัน เมาต์ และ คริสเตียน พูลิซิค.. เด็กคนนั้นน่ะผมเอง”

“ตอนที่โดนปล่อยเนื้อปล่อยตัวสมัยเยาวชน มันยากมากมายที่จะรับได้นะ คุณไม่พร้อมฟังเหตุผลอะไรทั้งนั้นหรอกในช่วงอายุแค่นั้น” คาร์ลตัน รำลึกความหลัง